Легендарната Cobra

Какво се получава, когато един производител на пилета от щата Тексас и шепа механици от малко английско село обединят сили? Отговорът не е тунингована кокошка, както някой вероятно би си помислил. Всъщност отговорът е: един от най-забележителните спортни автомобили в историята. Легендарната Cobra.

НАЧАЛОТО Е ПРЕЗ 1923 ГОДИНА в Лийсбърг,

Тексас, където в семейството на пощальон се ражда Карол Шелби. Детето има вроден порок на сърцето и през целия си живот ще е с влошено здраве. Но това никога не е спирало Карол: нито докато се обучава за пилот на изтребител по време на Втората световна война, нито след това, докато си пробва късмета като разработчик на петролни находища и птицевъд. През 50-те Шелби прави шеметна кариера като автомобилен състезател, поставяйки 16 рекорда за скорост на прочутите солници в Боневил със своя Austin-Healey и записвайки дори участия във Формула 1. Сърцето го принуждава да се откаже през 1959, но не и да загърби автомобилите. Само че занапред, вместо да ги пилотира, той ще ги създава.

ВСЪЩНОСТ, ИЗРЕЖДАЙКИ успехите на Карол Шелби като състезател,

съзнателно пропуснахме най-големия. През 1959 Шелби, в тандем с англичанина Рой Салвадори, участва в 24-те часа на Льо Ман с Aston Martin DBR1 – и побеждава. Той вече е сторил много, за да докаже предимството на леките британски състезателни машини пред мощните, но твърде тежки състезателни чудовища. Но именно в Льо Ман през 1959 една слабо позната дотогава кола от Острова му хваща окото.

ТАЗИ КОЛА СЕ НАРИЧА AC ACE – дело на една скромна работилничка от селцето Теймс Дитън, в английското графство Съри. Ace има елегантен дизайн, отлично шаси и фантастично управление. Липсва й само приличен двигател. AC Cars няма мащаба, за да прави собствени мотори, и получава своя 6-цилиндров редови агрегат от производителя на луксозни лимузини Bristol. На практика това е лицензна версия на предвоенния I6 на BMW – доста остаряла техника през 50-те години. Накрая и в Bristol го разбират и решават да спрат производството през 1961. За AC Cars това се очертава като краят на пътя. Точно тогава в гаража пристига едно писмо от Америка.


Първият прототип, сглобен от Шелби в един гараж в калифорнийското градче Санта Фе Спрингс, се продаде на търг преди няколко години за над 13 млн. долара

ТОВА ПИСМО Е ОТ КАРОЛ ШЕЛБИ,

и съдържа следното предложение: преработете леко шасито на Ace, така че да може да понесе голям V8, и ми го пратете.
Англичаните запретват ръкави (и между другото заменят стария диференциал с далеч по-коравия Salisbury 4HU. Междувременно Шелби тръгва да търси подходящия двигател. Първата му спирка е в Chevrolet, но оттам не желаят да снабдяват с мотори потенциалните конкуренти на своя Corvette. Тогава Карол се обръща към Ford, и получава чисто новия 3.6-литров V8 Windsor, чийто работен обем увеличава до 4.3 литра. През 1962 шаситата пристигат, Шелби им монтира двигателите и така се ражда могъщата Cobra.

ИМЕТО, ИЗБРАНО ДА ПРИВЛИЧА американски клиенти, е всъщност съвсем подходящо. Дори и със солидния V8 под капака, Cobra тежи едва 916 килограма, и хапе наистина мълниеносно. Но на Карол, като истински тексасец, това не му е достатъчно. Следващият му ход е да замени мотора с 6.4-литров, и да прати британския си тестов пилот Кен Майл да го пробва. Майлс нарича новата кола Лайното – тя е мъчно управляема и чуплива.

ЗАТОВА ШЕЛБИ ОЩЕ ВЕДНЪЖ се обажда във Ford

и заедно с инженерите на гиганта се заема да промени шасито. То получава съвсем ново окачване, по-широки гуми, по-голяма решетка за подобряване на охлаждането и, между другото, съвсем нов двигател. Тъкмо този двигател дава името на модела – Cobra 427, защото работният му обем е 427 кубически инча. Или 7 литра. С това чудовище под капака Cobra развива максимална скорост от 258 км/ч (Jaguar Е-Type, смятан за най-бързата „цивилна“ кола на онази епоха, развива едва 240 км/ч). Подготвената за състезания версия ускорява от 0 до 100 к/м за 4 секунди и развива 298 км/ч. Няколко пилоти, неподготвени за чак такава мощ, загиват зад волана на Cobra 427.

НО ВЪПРЕКИ ЧУДОВИЩНИТЕ си способности и атрактивния дизайн, Cobra няма особен пазарен успех. Произведени са по-малко от хиляда коли, преди през 1967 Ford да се откаже от проекта и да спре да внася шасита от Англия.
Но това не е краят, а само началото на легендата. Още година по-късно колата е толкова търсена, че на старо се продава над оригиналната си цена като нова. Апетитът за Cobra е толкова голям, че всевъзможни компании се заемат да строят реплики и откровени ментета.

В този списък попада… и самият Карол Шелби. В началото на 80-те, подмамен от постоянно растящите цени, той успява да използва една вратичка в калифорнийското законодателство и да произведе още 43 бройки от 427, регистрирайки ги със задна дата като оригинали. В действителност това са реплики, а шаситата им са направени не от АС, а от американската McCluskey. А през 2016 оригиналната CSX2000 – първата кола, сглобена от Шелби на американска земя – се продаде на търг за 13.8 милиона долара.

ЗА КАРОЛ COBRA се оказва стълбата към върха:

доволни от партньорството, от Ford го канят да работи по проекта им за състезателен суперавтомобил. Така се ражда GT40, митичният четирикратен победител от Льо Ман и главен герой в излизащия по екраните филм Ford vs. Ferrari (в ролята на Шелби е Мат Деймън, Крисчън Бейл играе Кен Майлс). После Шелби ще свърже името си с най-мощните версии на Mustang и окончателно ще се утвърди като най-голямото име на американския автомобилен спорт. Цял живот измъчван от болното си сърце, Карол Шелби оцеля след седем брака и шест развода, и доживя до 89-годишна възраст.

КАКВО СЕ СЛУЧИ С ДРУГАТА ПОЛОВИНА зад легендарната Cobra ли? Същото, което и с почти всички други славни някога британски марки. АС Cars напусна Теймс Дитън през 1984, продавайки имуществото си в селцето, и няколко години по-късно фалира. Днес малката й фабрика е превърната в офиси. А за някогашната слава напомня само една скромна черна паметна табелка.